Anonim

Omtrent 30 minutter etter at den første gangen ble løftet av en Atlas V-rakett fra United Launch Alliance (ULA), fikk Boeses mannskapskapsel i Starliner en stor fiasko da den forsøkte å heve bane med motorer ombord.

Noen timer etter at fiaskoen kom fram, holdt NASA og Boeing en pressekonferanse for å oppdatere mediemedlemmer om situasjonen, med romfartsorganet som tilbyr noen oppriktig - om litt merkelig - innsikt i Starliner's anomale lanseringsdebut. Før romfartøyets programvare kastet en skiftenøkkel i tannhjulene, var planen at Starliner skulle skille seg fra ULAs Atlas V Centaur øvre etappe og bruke sine egne thrustere for å nå bane og begynne vandringen opp Jordens tyngdekraft godt til Den internasjonale romstasjonen (ISS).

Selv om det sannsynligvis vil ta uker eller til og med måneder for Boeing og NASA å avgjøre nøyaktig hva som gikk galt under oppdraget, har foreløpig informasjon allerede begynt å male et ganske detaljert bilde.

Vakker daggry lansering av @ulalaunch #AtlasV! @NASA og @BoeingSpace er i ferd med å være vertskap for en pressekonferanse for å diskutere off-nominal orbital insertion-problemet med Starliner. Dette er grunnen til at vi tester. pic.twitter.com/TrsFkK4cJ6

- Richard (@RDAnglePhoto) 20. desember 2019

Rundt 15 minutter etter løfting, skilte Starliner seg fra raketten etter hensikten, men det ser ut til at ting begynte å gå galt nesten umiddelbart etterpå. Ifølge NASA-administrator Jim Bridenstines tweets og senere kommentarer er et veldig tidlig blikk på telemetrien antydet at Starliner interne klokke på en eller annen måte ble lurt til å tro at tiden var enten tidligere eller senere enn den faktisk var.

Dette var fordi den trodde det var i en forbrenningsinnsatsforbrenning, i stedet bare justerte holdningen og brente drivstoff.
Dette ligner litt på den debut Delta III-lanseringen jeg beskrev nylig der overdreven holdningskontroll uttømte reserver.

- Scott Manley (@DJSnM) 20. desember 2019

Da Starliner trodde at det var midt i en langstrakt skytseskyting som skulle løfte bane og sende romskipet på vei til romstasjonen, ble Starliner således fokusert på å sikre at det ble pekt så nøyaktig som mulig. Selv om romstasjonen er på størrelse med en fotballbane, er det i stort rom, å møte med den litt som å trenge en nål. Mens du skyter skyver for å gjøre det, trenger romskip derfor å peke seg så nøyaktig som mulig.

Mens han kystet før eller etter en av disse bane-boostende thrusterfyringene, mente Starliner at den faktisk brant mot romstasjonen og kontrollerte dermed veldig nøye sin orientering med et titalls mindre thrustere. Kort sagt, de utilsiktede thrusterfyringene brant gjennom massevis av Starliner's begrensede drivmiddelforsyning - nok til å gjøre det umulig (eller nesten så) for romfartøyet å møte og legge til ISS, et sentralt formål med denne spesielle lanseringen.

Image
En lang eksponering av Starliner's Atlas V-lanseringsdebut. (Richard Angle)

Dette betyr til slutt at Starliner lener seg tungt på “test” -aspektet av denne Orbital Flight Test (OFT), og avdekker feilmodus og feil som Boeing tydeligvis ikke var i stand til å drille ut med bakketesting og simulering. Mens hun var i en helt annen ballpark, fikk SpaceX lignende Crew Dragon-romfartøy sin egen store svikt tidligere i år, selv om den kapseleksplosjonen skjedde under forsettlig bakketesting, mens Starliner-programvaren mislyktes under sin høyprofilerte lanseringsdebut og har kraftig innskrenket omfanget av romskipets første orbitale flytest.

Faktisk var Bridenstine ikke i stand til å utelukke muligheten for at Boeing vil måtte forsøke en andre flyrprøve (ORT) uten omringet krets før Starliner vil være kvalifisert til å lansere romfartsorganets astronauter. Selv om tidlige tegn antyder at Boeing fortsatt vil være i stand til å forsøke å deorbit og gjenvinne romfartøyet en dag eller to fra nå, vil det faktum at Starliner ikke vil være i stand til å utføre kritiske demonstrasjoner av ISS sine møte- og dokkingsfunksjoner gjøre det langt vanskeligere for NASA for å rasjonelt sertifisere romskipet for astronautkaster.

Image
Crew Dragon nærmer seg ISS i løpet av sin debut i mars 2019 Demo-1. (NASA)

SpaceXs Crew Dragon, som referanse, fullførte en mer eller mindre feilfri oppskyting, baneheving og møte før de la seg til ISS. Det er nesten umulig å forestille seg at NASA ga SpaceX tillatelse til å fortsette umiddelbart inn i sin første astronautoppskyting hvis Crew Dragon ikke hadde klart å nå den rette bane eller dock med romstasjonen.