Anonim

Luftobservasjoner av SpaceXs McGregor, Texas-testanlegg 17. april, avslørte et uvanlig frenetisk nivå på konstruksjon og utvidelse sentrert rundt Raptor - rakettmotoren som er beregnet på å drive BFR og SpaceX til Mars - og et nytt teststativ, hvis formål for øyeblikket er ukjent.

Med minimum 1200 sekunder varmebrann under beltet, nærmer SpaceXs Raptor fremdriftsprogram sannsynligvis raskt seg mot slutten av det som best beskrives som den eksperimentelle fasen for testing. Selv om dette ikke er blitt kommunisert av SpaceX, er det en logisk konklusjon etter flere nyere utviklinger. Nemlig den sanne begynnelsen av fabrikasjon av BFR-testartikler og et imponerende haussnivå av engasjement og tillit til det fullt gjenbrukbare lanseringssystemet demonstrert de siste månedene alene av administrerende direktør Elon Musk og president / COO Gwynne Shotwell. Mens Musk er beryktet både i og utenfor selskapene sine for smertefullt upraktisk utviklingstidslinjer, demonstrerte han et visst nivå av økende bevissthet om denne fallbarheten ved SXSW i 2018, og uttalte at han jobbet med å kalibrere forventningene sine. Uten å ta pusten, gjentok han sin forventning om korte humptester av den første fullskala romskipprototypen i første halvdel av 2019.

Image

SpaceXs tre-karts Raptor-teststand fra og med 17. april. Midtbukten er for øyeblikket hjemsted for underskala Raptor testprogram. (Aero Photo)

Mens alle som er kjent med Musks tidslinje-antics kan rulle øynene og le, var mye mer sjokkerende Shotwells plutselige dreining mot en ny følelse av optimisme for BFR-programmet. På Satellite Conference 2018 bekreftet den typisk reserverte og pragmatiske utøvelsen over enhver tvil at hun hadde blitt aggressivt haussisk på Mars-raketten, og uttalte at hun trodde romskipet ville være klart til suborbital testing i 2019, mens booster-romskip-systemet potensielt kunne nå bane i 2020. Musk og Shotwells forslag om at BFRs første suborbitaltesting - i likhet med en ekstrem versjon av SpaceXs Grasshopper- og F9R-programmer - forventes å begynne i 2019 stemmer godt overens med en nylig eksplosjon av aktivitet i Port of San Pedro i Los Angeles, CA, takket være en kombinasjon av landerverv, vellykket byråkrati-krangling og de første antydningene til konstruksjon og BFR-produksjon. Det er høyst usannsynlig at SpaceX ville valgt å flytte BFR-prototyper midlertidig inn i et gigantisk telt på forlatt dockplass i stedet for å vente på godkjenning av havn og by for deres faste havnefabrikk hvis de ikke var opptatt av å bevege seg i full fart fremover med det fullt gjenbrukbare lanseringsbilen utvikling.

SpaceX har fullført over 1200 sekunders avfyring over 42 viktigste Raptor-motortester. pic.twitter.com/EhxbPjd8Cj

- SpaceX (@SpaceX) 29. september 2017

SpaceXs direktør for eiendomsmegling Bruce McHugh var mindre selvsikker da han talte for kommisjonærstyret i Port of San Pedro 19. april, selv om alle tilstedeværende ga uttrykk for en stor mengde spenning over de stadig mer sannsynlige utsiktene til en enorm SpaceX-rakettfabrikk som materialiserer seg i deres nabolag. Lokale entreprenører, representanter for økonomisk utvikling og mange andre samfunnsmedlemmer var ivrige etter godkjenning og tillatelse av prosessen til å fullføre, hvoretter SpaceX er karakteristisk sannsynlig til å starte riving og konstruksjon for alvor på Berth 240, det potensielle stedet for selskapets første dedikerte BFR fabrikk.

Tidlige faser av interne prototyper av BFR-strukturer tar form bak klaffene i et spesialbestilt midlertidig telt, noe som 60 meter langt, 30 meter bredt og ~ 15m høyt på det høyeste punktet - en halv mål med eksentrisk, men funksjonell plass for Mars rakett FoU, med andre ord. Den viktigste fordelen med disse fasilitetene ved dokksideplasser er minimering av transporthelvete som SpaceX måtte ha lidd gjennom for å transportere rakett-maskinvare med en diameter på 9m gjennom Los Angeles sentrum - bragder som vil koste så mye som $ 2, 5 millioner en vei hver tidskomponenter måtte flyttes fra Hawthorne-fabrikken til havnen i LA, hvor den endelig skulle sendes til Texas eller Florida.

SpaceXs første store BFR- og BFS-fabrikasjonsverktøy, som sannsynligvis blir lagret midlertidig i et telt i Port of San Pedro. Legg merke til teltrammen øverst. (Elon Musk) Bare en uformell linje med bilstørrelse stålsegmenter som henger rundt utenfor BFR-teltet. (Pauline Acalin) Det er underforstått at SpaceX etter hvert vil flytte dette arbeidet til Berth 240 når flere permanente fasiliteter er konstruert. (Pauline Acalin) SpaceXs BFR-telt og -dorn, fanget 14. april. (Pauline Acalin)

De som deltok på en privat tale som ble gitt til MIT-campusmedlemmer i oktober 2017, rapporterte deltakerne at Shotwell uttalte at selv om "[BFR's] sammensatte stridsvogner [ville] være en utfordring [for SpaceX], " jobbet selskapet allerede med å modne teknologiene som kreves, og bemerket også at SpaceX “bygde en større [versjon av] Raptor akkurat nå.” Et halvt år senere har utenforstående ikke hørt noe om ytterligere testing av drivstofftank av karbonkompositt ved den nye 9m diameteren, men eksistensen av spesialbestilte ( dvs. veldig kostbart og spesialisert) komposittfremstillingsverktøy med samme diameter som BFR garanterer effektivt at SpaceX har funnet seg til rette og er trygg på sin tilnærming til å produsere den massive kompositttankasjen og -konstruksjonene. Sammen med en lignende tankegang indikerer dyrt verktøy med fast diameter også - om enn med mindre sikkerhet - at kjøretøyets Raptor fremdriftssystem ikke forventes å endre seg vesentlig etter hvert som BFR marsjerer nærmere suborbital og orbitaltesting. Raptor er med andre ord sannsynligvis betydelig mer moden enn SpaceXs sammensatte tankekompetanse, i seg selv ganske avansert gitt doren og ytterligere fabrikasjonsverktøy som allerede er til stede i Port of San Pedro.

Og likevel skjedde Shotwells mest fortellende visning av selvtillit for bare en håndfull dager siden på TED2018-konferansen. I et langvarig og ganske godt orkestrert intervju med sesjonens vert Chris Anderson, kom Shotwell gjentatte ganger og lykkelig med kommentarer som indikerte at hun har blitt ekstremt haussisk på BFR og BFS de siste månedene. Etter hennes mening vil BFR (og punkt-til-punkt jordtransport) bli distribuert "i løpet av et tiår, helt sikkert ." Prisene vil nominelt være "mellom næringsliv og økonomi, " eller noen få tusen dollar per person. Hun snakket om turen fra Jorden til Mars, og estimerte en tre måneders reise med BFR Block 1, "men [SpaceX er] skal prøve å gjøre det raskere." Hun bekreftet videre at SpaceX har til hensikt å bygge mye større BFR-er, sammen med Elons antyder at 2016s ITS-konsept nå oppfattes internt som en slags BFR-blokk 2. Kanskje viktigst av alt er at hun kvalifiserte tidslinjestimatene sine som “Gwynne-tid” da Anderson spøkefullt deadpanned om den beryktede Elon-tiden. Totalt sett kom Shotwell på som mer hausse enn hun noen gang har vært før på BFRs utvikling og fremtidsutsikter, inkludert både punkt-til-punkt-transport på jorden og besatte oppdrag til overflaten til Mars - begge forventet hun å begynne "innen en tiår, helt sikkert. ”Hun smirking, sa at hun var“ sikker på at Elon ville ønske at vi skulle gå raskere. ”

Image
BFR går til bane i en oppdatert oversikt over Mars-raketten. (SpaceX)
Image
Legg merke til 2017 / tidlig 2018-variantens enkelt deltavinge og forlengbare benputer (sølv). (SpaceX)
Image
I følge Hans Koenigsmann kan denne visjonen faktisk være inkompatibel hvis NASA og den amerikanske regjeringen får for mye kontroll. (SpaceX)

Ikke en til å avslutte på en rolig tone, den typisk pragmatiske lederen avsluttet med å beskrive hvordan hun mente at spredning av menneskelig tilstedeværelse i hele Solsystemet bare var ”det første trinnet [mot] å flytte til andre solsystemer og potensielt andre galakser; Jeg tror dette er den eneste gangen jeg noensinne utsyner Elon. ”Interstellare reiser og hurtigere enn lys fremdrift-ambisjoner til side, markerer Shotwells kommentarer et ganske utrolig skifte i holdning til SpaceXs langt høye ambisjoner. Musk ser ut til å jobbe for å kalibrere tidslinjene for å være mindre naive samtidig som Shotwells tillit vokser jevnlig - de to ledere ser med andre ord ut til å raskt konvergere på en midtbane av pragmatisk optimisme (den eller muskktiden) er smittsom!).

Raptors McGregor, TX-testbuer sees på motoren her i april 2018. En underskala Raptor-prototype er synlig i sentrumsbukten. (Aero Photo / Teslarati) Et nytt testestativ for raketter tar form på SpaceXs McGregor, TX-anlegg. Fra bare noen få måneder siden var dette nettstedet effektivt ufruktbart. (17. april, Aero Photo) SpaceXs Merlin 1D (Vacuum and Sea Level) tester stativ, samt en bukt for statiske branner i øverste trinn. (17. april 2018 - Aero Photo)

Som vist over er byggeaktiviteten på SpaceXs Texas-testanlegg ganske imponerende og kan kanskje sees på som bevis på at både Musk og Shotwell snakker fra et sted med noe som nærmer seg pragmatisme. Selv om formålet med den nye tribunen (senteret) ennå ikke er klart, indikerer flere aspekter at det neppe er mer jordisk. For det første dverger det enorme vanntårnet (et som ikke eksisterte for bare en måned eller to siden, kan jeg legge til) alt som finnes på individuell motor eller test i øvre trinn ved SpaceX-anlegget. Det er mulig at eksistensen av flammegrøften alene nødvendiggjør inkludering av et så stort vanndempingssystem for skadeforebygging, men tilstedeværelsen av det blå stålskjelettet i en ny flammebøtte (operasjonelle iterasjoner vist til høyre) antyder noe annet. For eksempel har Merlin-statene ikke noe slikt vanndempingssystem: De bruker vanndemping for å unngå å skade jordsystemene eller motorene i seg selv, men at vannet lagres i en stor bakkenivå. Et tårn indikerer imidlertid at SpaceX ønsker at mye høyere vanntrykk og strømningshastighet skal være tilgjengelig på det nye tribunet, et krav for betydelig kraftigere tester som tilsvarer SpaceXs fullstendige Falcon 9 (og Heavy) teststand - vanntårnene ved S1-stativet og dette nye stativet ser ut til å være identisk i størrelse.

Med andre ord er det mer sannsynlig enn ikke at dette nye stativet bygges for å støtte enten stimulering av statiske branner eller mye større tester av BFR-maskinvare (kanskje flere Raptors samtidig, i likhet med SpaceXs meget tidlige tester av Falcon 9s ni Merlins). Det kan selvfølgelig brukes til mange forskjellige oppgaver, men bare tiden vil vise. Med tanke på det store nivået av fysisk fremgang som er gjort i BFR-programmet og den hevende tilliten til Musk og Shotwell, vet jeg absolutt hvor jeg vil sikre mine spill.

Følg oss for flere liveoppdateringer, sniktitt bak kulissene og et hav av vakre bilder fra våre øst- og vestkysten fotografer.

Teslarati - Instagram - Twitter

Tom Cross - Twitter