Anonim
Svak fisker: 11. april tok den føderale regjeringen beslag på 21 millioner dollar fra selskapets kontantreserver. Bilde: Flickr / Fisker Auto

Den amerikanske elbilpioneren Fisker Automotive en gang postet et manifest på nettstedet sitt: “Nytt er ikke lett.” Ikke for dem, det var det ikke. Nå er siden deres nedlagt, og selskapet rusler for å finne en finansierer eller møte konkurs.

Et elbilfirma buet av føderale dollar i 2010, Fisker har nå blitt forkrøplet av forsyningskjeden og andre problemer, og sluttet seg til legioner av nystartede selskaper som blir dratt ned av tekniske feil og økonomiske problemer. Kapitalstøtten fra skattebetalerne forårsaket en dustup som har holdt Fisker i rampelyset.

Det større spørsmålet nå er om Fiskers krasj vil ha konsekvenser for elbilindustrien, som har sett en viss salgssuksess med Teslas Model S de siste månedene, men forblir stort sett urealisert.

Spol tilbake til for bare noen få år siden da fremtiden for elektriske kjøretøy så lovende ut. I 2010 slo Nissan Leaf og Chevrolet Volt veien. Gassprisene steg og pres. Barack Obama lovet å sette en million elektriske kjøretøy på veien innen 2015. Med lovgivningen om klimaendringer på bordet også i Kongressen, virket EV-markedet i grunn for et oppsving.

Gå inn i Fisker, hvis elektriske sportssedan Karma rullet inn i utstillingslokaler i 2011 midt i fanfare . TIME listet det som en av de 50 beste oppfinnelsene i 2011. Anaheim, California selskapet nettet et statlig støttet lån på $ 529 millioner for å hjelpe til med drivstoff. De siste årene har det etter sigende samlet inn 1 milliard dollar mer i private fond.

Men ting begynte å falle fra hverandre. Dets eneste batterileverandør, A123 Systems, flyndret og gikk til slutt konkurs - et betydelig slag når så mye som halvparten av elbilenes prislapp kommer fra det teknologibiten. Karma måtte stoppe produksjonen. Det amerikanske energidepartementet frosset Fiskers lån på 192 millioner dollar i juni 2011. En mangelfull kjølevifte var også knyttet til en brann i 2012, melder det om tilbakekallinger. I oktober ødela orkanen Sandy flere hundre Karmas som ventet på forsendelse i Port Newark, NJ Fiskers grunnlegger forlot forrige måned, og forlot selskapet å tenke på de neste trinnene. Denne måneden permitterte flertallet av sine ansatte. Det blir også angivelig saksøkt av en nettdesigner, en investor og noen tidligere ansatte.

Og treffene fortsetter å komme: 11. april tok den føderale regjeringen beslag på 21 millioner dollar fra selskapets kontantreserver. Fisker svarte ikke på en forespørsel fra Scientific American om kommentar til denne historien.

Republikanske lovgivere sprengte selskapet på et underutvalg for husholdningsøkonomi, jobbskaping og lovforhold på onsdag og beskyldte Fisker for å tjene på nære forbindelser med Obama-administrasjonen. Men lovgivere reddet mesteparten av brannen sin for DoE, og beskyldte den for å fortsette å utdele midler når noen lovgivere mener det var tidlige indikasjoner på at selskapet ikke leverte på produktet. "Det virkelige problemet her … er at regjeringen ikke bør være i denne virksomheten for å faktisk prøve å være en risikokapitalist. Regjeringen er en veldig dårlig venturekapitalist, sier rep. Patrick McHenry (R – NC). "Vi taper skattebetalernes dollar, og når vi taper skattebetalernes dollar, overrasker det publikum." Bevæpnet med privat e-postkorrespondanse House Republicans oppnådd mellom selskapet, DoE og relaterte konsulenter, prøvde det å finne ut hvem som visste hva og når.

Henrik Fisker, selskapets tidligere styreleder og grunnlegger, sa til lovgiverne i huset at strategisk finansiering på dette stadiet fortsatt kan tillate selskapet å rebound. I alle fall er Fiskers mange problemer unike for selskapet og gjenspeiler ikke det elektriske kjøretøylandskapet, sier Alan Baum, en Michigan-basert analytiker som spesialiserer seg i bilindustrien. Oppstartede bilfirmaer - elektriske eller ikke - feiler ofte, sa han.

De virkelige neste trinnene i bransjen kommer fra de større bilbedriftene som General Motors, Ford, Toyota, Nissan, Mercedes, Honda, Mitsubishi og BMW. "Alle de bilprodusentene jeg nevnte har kjøretøy i rørledningen som vil debutere i løpet av de neste to eller tre årene hvis de ikke har gjort det ennå, " sier Baum. "Store bilprodusenter vet at med elektriske kjøretøy kan du ikke bare sitte på sidelinjen."

Navigant Research spådde denne måneden at totalt 21, 9 millioner elektriske biler (både elektriske og plug-in hybrider) vil bli solgt over hele verden mellom 2012 og 2020 . Prognosene antyder at en brøkdel - 368 000 - vil bli solgt i USA; og bare 107 000 ville være elektriske kjøretøyer (i stedet for plug-ins). Det betyr at elektriske kjøretøy på sju år bare forventes å utgjøre en del av det forventede amerikanske bilmarkedet i 2020 - omtrent 2 prosent, sier Dave Hurst, en forskningsanalytiker i Navigant. Det vil være en oppoverbakke, forventer Navigants forskere at 71 800 elektriske kjøretøyer vil selge i USA i år, hvorav 17 300 ville være helelektriske kjøretøy.

En sak er kostnad. Selv med opptil 7 500 dollar i føderale skattekreditter, kan prisene på elbil være bratte. Uten studiepoengene var Karmas klistremerkepris i seks-sifrene. Teslas topp moderne modell S koster 95 000 dollar. Chevy Volt selger for rundt $ 40.000 og Ford Fusion Energi ringer inn til $ 39.000. Prisen for Nissan Leaf, som nylig flyttet sin produksjonsvirksomhet til USA, har falt til rundt 29.000 dollar.

Å finne et avansert batteri som kommer i den perfekte pakken - høy i energitetthet, liten størrelse og lavere pris - er fortsatt et av de største hindrene for å få flere elektriske biler på veien. "Hvis vi ønsker å endre ting dramatisk i løpet av de neste ti årene, må vi finne et nytt materialsett - et nytt katode-anodelektrolytt sett som forhåpentligvis vil redusere kostnadene og øke energitettheten, " sier Venkat Srinivasan, visedirektør for Joint Senter for energilagringsforskning (JCESR). "Hvis vi kan oppnå at noe dramatisk ville skje og betydelig endre penetrasjonskurven." JCESR, et "avansert batterihub", ble opprettet i 2012 på DoEs Argonne National Laboratory utenfor Chicago med det vidtrækkende målet å finne batterier med fem ganger den nåværende energilagring til en femtedel av prisen på fem år.

På forskningssiden har føderale lån fra Advanced Technology Vehicles Manufacturing Loan-programmet (ATVM) også støttet andre alternativer for elektrisk kjøretøy, inkludert Tesla, som mottok $ 465 millioner fra DoE i 2010 og har sagt at den forventer å betale tilbake lånet fem år for tidlig. Under dette låneprogrammet, opprettet under George W. Bush-administrasjonen, kuttet DoE også Ford en sjekk for $ 5, 9 milliarder for å oppgradere og modernisere fabrikker som produserer biler inkludert Focus, Escape og Fusion. Til Nissan ga ATVM et lån på 1, 4 milliarder dollar for å støtte Leaf. Og Vehicle Production Group, LLC, fikk et lån på 50 millioner dollar for å utvikle et rullestoltilgjengelig kjøretøy som vil kjøre på komprimert naturgass. Nicholas Whitcombe, tidligere fungerende direktør for ATVM-programmet i DoE, har hittil forpliktet og lukket fem ATVM-lån, til sammen $ 8, 4 milliarder dollar, til bilprodusentene store og små som tar i bruk banebrytende teknologier og implementerer dem i markedet., fortalte lovgiverne onsdag.

Men de samme problemene fortsetter å plage elbilindustrien år etter år: behovet for et batteri som er lenge på strøm og har lave kostnader; og en offentlighet som fortsatt føler seg urolig med å kjøpe elektriske kjøretøy. Så mye av fremtiden for elektriske kjøretøy forblir også grumsete fordi det er vanskelig å forutsi bensinpriser. Navigants prognose for 2020 antar at drivstoffprisene fortsetter å stige rundt 7 prosent per år, kostnadene for elektriske kjøretøyer faller og statlige insentiver til å kjøpe elektriske kjøretøy holder seg på plass for forbrukerne. Det er mye av hva.

I de kommende årene kan det være en rekke eksperimenter med elektriske kjøretøyer - inkludert å teste forskjellige produkter under panseret, men også forskjellige typer biler med romsligere bakseter og bagasjerom. "Hver større bilprodusent vil tilby en eller flere modeller, og de kommer inn på forskjellige prispunkter og konfigurasjoner, " sier Genevieve Cullen, visepresident i Electric Drive Transportation Association.

I Europa har flere selskaper forsøkt å senke prisen på å kjøpe et elektrisk kjøretøy ved å la forbrukerne kjøpe bilen men lease batteriet. Det har foreløpig ikke tatt igjen i USA, men smarte USA planlegger å tilby det til amerikanske kunder for første gang når den smarte fortwo Electric Drive lanseres i mai. Selv om leasing av batterier kan redusere risikoen og kostnadene, kan forbrukerne fortsatt svikte. “Det er som å kjøpe en bil uten motor og deretter lease motoren, ” bemerket Navigants Hurst.

"Det er en fantastisk idé på noen måter, " sier JCESRs Srinivasan. "Det du forteller forbrukerne, er ikke bekymret for batteriet og hvor lenge det vil vare og hvor mye det vil koste."